"Ik heb gekozen voor Leopoldsburg" (HLN, 12/01/2013)

12-01-2013

Wouter Beke aan gemeentehuis LeopoldsburgWOUTER BEKE HEEFT LIEVER SJERP DAN MINISTERPOSTJE

In Leopoldsburg zit al ruim één week een christendemocratische superheld op de burgemeestersstoel. Althans zo wordt Wouter Beke toch week na week getypeerd door striptekenaars Jeroom en Jonas Geirnaert in Humo. Iets waar de 38-jarige CD&V-voorzitter overigens smakelijk om kan lachen. En volledig in de lijn met zijn getekende alter ego is Beke ook op het gemeentehuis er in alle ernst ingevlogen.

Burgemeester, hoe is je eerste week in de sjerp verlopen?

Wouter Beke: "Het is me goed bevallen. De opstart van een nieuw college is altijd een drukke periode en ik word deze maand op heel wat nieuwjaarsrecepties verwacht. In Brussel, maar ook bij onze lokale afdelingen laat ik mijn gezicht zien. Dat drukke schema ligt al maanden vast en op sommige dagen schuim ik tot vijf recepties af. Toch hebben we ook de voorbije maanden in Leopoldsburg niet stil gezeten. Het feit dat we met dezelfde coalitie voortdoen, maakt het natuurlijk wel makkelijker. Er is - zelfs met de oppositie - consensus over wat er hier te gebeuren staat: meer gezinnen aantrekken, de toekomst van het militaire domein en het veiligheidsgevoel verhogen. In tegenstelling tot veel andere Limburgse gemeenten hebben wij al een volledige begroting. Die is nodig ook, want er waren toch wel wat stijgende uitgavenposten zoals het afval, de energie en de pensioenen. De inkomsten volgen die curve niet en dus gaan we bezuinigen. Als we dat op zijn beloop zouden laten, was er over vijf jaar een jaarlijks tekort van 1,3 miljoen euro. Dat hebben we nu al gehalveerd. Niet dat we de voorbije jaren te kwistig zijn geweest. We hebben een lage schuld, maar de uitgaven stijgen ook hier sterker dan de inkomsten. We hebben al geïnvesteerd in de kinderopvang, maar elke plaats kost ons daar 1.850 euro. Nochtans is dat nodig om tweeverdieners aan te trekken. Een ei bakken zonder de schaal te breken, gaat niet. Maar we gaan de kosten rationaliseren in de hoop dat op het einde van de rit blijkt dat we de belastingen ongewijzigd kunnen laten. Een verhoging zou op dit moment niet wijs zijn."

Hoe blij bent u dat u burgemeester bent?

"Zeer tevreden, anders had ik niet deelgenomen aan de verkiezingen. Voor 14 oktober dachten velen - ook de journalisten - dat ik een groot risico zou nemen om voor de sjerp te gaan. In 2006 had Erwin Van Pée (sp.a) bijna de absolute meerderheid. Wij waren toen ook wel gegroeid, maar wel in kartel met N-VA dat nu alleen naar de kiezer trok. Met een realistisch programma en een stevige lijst hebben we veel stemmen binnengehaald."

De knop omdraaien van de nationale top naar het burgemeesterschap in Leopoldsburg: is dat niet een beetje zoals een topspits uit de Champions League, die ook regelmatig eens met de vrienden een balletje gaat trappen?

Wouter Beke: "Ook de voorbije jaren heb ik me als eerste schepen over veel lokale dossiers bekommerd. Ook voor de inwoners van Leopoldsburg ben ik erg makkelijk te bereiken. Het gebeurt dat ze mij om tien of elf uur 's avonds nog opbellen voor een plaatselijk probleem. Veel partijvoorzitters combineren hun baan trouwens met een lokaal mandaat. Mij maakt het echt niet uit wie er voor mij staat. Is dat de koning of de premier, dan wel de man in de straat met een vraag? We zijn allemaal mensen die op dezelfde manier worden geboren en ook weer zullen sterven."

Desondanks heeft u niet het imago van de volkse politicus die met plezier een volle zaal binnenstapt.

"Je zou daar toch van verschieten hoor. Vroeger kreeg ik vaak te horen dat ik nooit veel stemmen zou halen, maar intussen behoor ik volgens de peilingen toch bij de populaire politici en ook in Leopoldsburg heb ik de verkiezingen gewonnen. Toneel spelen op een nieuwjaarsreceptie of op de wekelijkse markt hou je niet lang vol hoor, zeker hier in Leopoldsburg hebben ze je dan snel door. Hier houden ze niet van fabeltjes, die even later in duigen vallen."

Welke boodschap heeft u dan voor uw inwoners?

"Er hangt hier een nostalgie naar het verleden. Enkele tientallen jaren geleden lagen er veertigduizend militairen in het centrum en waren daar evenveel cafés als er dagen in een jaar zijn. Een mooie tijd, maar hij zal niet terugkomen. We moeten vooruit kijken en er zijn heel wat kansen voor Leopoldsburg. Onze gemeente situeert zich op vijftien kilometer van het grootste industriegebied van Europa met een zone die zich uitstrekt van Hamont-Achel tot Lommel, Mol en Beringen. Dat is een enorme aantrekkingspool voor gezinnen die werk willen. Daarnaast woont elke Kampenaar op minder dan twee kilometer van een bos om in te gaan wandelen en zijn er voldoende sport- en culturele faciliteiten. We mogen ambitieus zijn en moeten stoppen met klagen en weer onze fiere borst opzetten."

Toch zijn er nog wel enkele pijnpunten waar Leopoldsburg mee kampt zoals een dichtslibbend wegennet en een handelscentrum dat niet op volle toeren draait.

"Toch geven ze nergens in Vlaanderen zoveel subsidies als hier om een gevel te renoveren en hebben we ook recentelijk een middenstandsmanager aangetrokken. We geloven erg in het handelscentrum, maar het is niet aan ons om winkels te openen. Momenteel ben ik in gesprek met Delhaize om opnieuw een supermarkt naar het centrum te lokken. Ook voor 'Leopoldville' is er hoop op een doorstart. In onze winkelstraten is alles op wandelafstand en er is veel beweging. Dat zijn troeven die we nog beter gaan uitbuiten. Die vele vrachtwagens zijn we hier inderdaad meer dan beu. Daar heb ik het onlangs nog met minister Crevits (CD&V) over gehad en het proces om in de toekomst het zware verkeer te weren, is in volle gang. Dankzij een systeem met camera's die nummerplaten scannen, worden vrachtwagenchauffeurs aangespoord om een andere route te nemen."

Veel burgers vinden het belangrijk dat hun burgemeester ook in Brussel goed is vertegenwoordigd. Op dat vlak lijkt Leopoldsburg wel goed te zitten.

"Je moet weten waar er geld te halen valt. Een burgemeester die ook in Brussel zijn oor te luisteren kan leggen, vindt misschien makkelijker zijn weg. Toch staat het elke burgervader vrij om subsidies aan te vragen. Alles staat of valt met een stevig dossier. Het is zeker niet zo dat ik een minister kan bellen met een project dat met haken en ogen aan elkaar hangt. Voor Leopoldsburg kan mijn rol in de nationale politiek zeker van belang zijn. We zijn een gemeente waar de tewerkstellingsgraad in de overheidssector het derde grootst is in heel Vlaanderen. Dat heeft met het leger te maken, maar ook met de aanwezigheid van scholen en een instelling voor gehandicapten. Onze gemeente is dus erg afhankelijk van Brussel."

Zal een partijgenoot zoals Pieter De Crem (CD&V) dan twee keer nadenken vooraleer hij de legerbasis van Leopoldsburg afslankt om zijn voorzitter niet tegen de haren in te strijken?

"De Crem heeft al vaker nagedacht, geloof me vrij. Het leger heeft in Leopoldsburg al een afslanking van een kwart achter de rug en telt nu 32.000 manschappen. Er zijn eenheden gesneuveld, maar er komen er ook nieuwe bij. Defensie heeft ook zeven miljoen euro geïnvesteerd in nieuwe gebouwen en ziet dus de troeven van Leopoldsburg. Dit jaar zal er trouwens een afdeling van Stokcem bij Aarlen naar hier komen. Problemen met partijgenoten omdat ik nu burgemeester ben? Daar geloof ik niet in. Iedereen moet opkomen voor de belangen van zijn gemeenten en de tijd dat de burgemeester op z'n eiland zat en de hele wereld rond hem deed draaien, is voorbij."

Bart De Wever krijgt bijna dagelijks de vraag wie er na 2014 burgemeester zal zijn in Antwerpen. Wie zal dat in Leopoldsburg worden?

"Het vleit me dat zoveel mensen zich zorgen maken over mijn toekomst, maar dat is nergens voor nodig. Voor de verkiezingen werd er beweerd dat ik nooit mijn mandaat zou opnemen en hier zit ik nu. Als mijn belangrijkste drijfveer het ministerschap was, zat ik al enkele jaren in de regering. Ik heb voor een engagement gekozen in Leopoldsburg en daar ga ik nu het beste van maken."

Hoeveel uren per week - slapen uitgezonderd - bent u niet met politiek bezig?

"Ik probeer zo'n zes à zeven uur per nacht te slapen en de rest werk ik. Als er in het weekend tijd is, breng ik die samen met de kinderen door. Ik klaag niet want het is ongelooflijk fijn om van je hobby en passie je beroep te maken. Toch kan ik dit geen twintig jaar meer blijven doen zonder roofbouw op mijn lichaam te plegen. Gelukkig ben ik geen nachtbraker en is er regelmatig nog wel tijd om wat te lezen en te schrijven. Een sporter ben ik niet echt, maar op aanraden van minister-president Kris Peeters heb ik vorig jaar wel een koersfiets aangeschaft. Al moet ik toegeven dat er nog niet al te veel kilometers op de teller staan."

Is de politiek het waard om uw leven aan te spenderen?

"Dat vind ik wel, omdat het uiteindelijk toch gaat over het algemeen belang. Ik ben niet met politiek begonnen om over honderd jaar een standbeeld te krijgen en ik zal me ook zeker niet vergelijken met Cicero. Ik zie mezelf eerder als een estafetteloper en wil wat ik in mijn handen kreeg gestopt, beter achterlaten. Met de splitsing van B-H-V is me dat alvast gelukt."

Dat leverde u naast erkenning ook de titel van 'christendemocratische superheld' op in een strip. Hoeveel van uw niet-geautoriseerde biografieën heeft u cadeau gedaan onder de kerstboom?

"Heel wat, maar ik heb er nog meer gesigneerd. Het is blijkbaar een gegeerd hebbeding geworden, al begrijp ik zelf soms niet goed waar de clou zit in de verhaaltjes. Je moet jezelf niet al te ernstig nemen, maar je job wel ernstig doen. Wie naast z'n schoenen begint te lopen, is dicht bij het einde. Thuis doe ik ook de vuile luiers hoor. Zo'n houding bezorgt me inderdaad weleens binnenpretjes in Brussel. Er is veel schijn in de wereld, maar niet alleen in de Wetstraat."

© 2013 De Persgroep Publishing